jueves, 15 de diciembre de 2016

Trozos del manto terrestre se están 'despegando'

Los científicos sospechan que trozos de la parte inferior de las placas tectónicas de América del Norte, que es la parte superior del manto, se están despegando y hundiendo. Sustituyen el vacío resultante de la astenosfera de materiales pegajosos.


Un extraño fenómeno puede explicar por qué el Sureste de Estados Unidos ha experimentado terremotos recientes, a pesar de que la región se encuentra cómodamente en medio de una placa tectónica y no en los bordes, donde normalmente ocurre toda la acción de sacudir la tierra.

Esta sismicidad, o terremotos relativamente frecuentes, puede ser el resultado de áreas a lo largo de la parte inferior de la placa tectónica de América del Norte despegándose, dijeron los investigadores. Y este movimiento de despegue es probable que continúe, dando lugar a más terremotos en el futuro, como el temblor de magnitud-5.8 en 2011, que sacudió la capital de la nación.

Para averiguar la causa de estos terremotos, Berk Biryol, un sismólogo de UNC Chapel Hill, y sus colegas crearon imágenes en 3D de la parte superior del manto de la Tierra, que está justo debajo de la corteza y comprende el fondo de una placa tectónica. Estas placas tectónicas se deslizan alrededor de una capa de fluido viscoso llamado la astenosfera.

Las imágenes de rayos X resultantes revelaron que el espesor de la placa en el sureste de los Estados Unidos era desigual, con regiones gruesas de roca densa y antigua combinada con áreas más delgadas compuestas de rocas más jóvenes que también eran menos densas.

Esto es lo que los investigadores creen que causó ganas: Con el tiempo, como nuevo material se añadió a la placa y partes de la placa se separaron, las zonas de mayor densidad se formaron. La gravedad habría derribado las áreas más densas en el manto, y en algún punto los pedazos se habrían roto para hundirse en la astenosfera pegajosa, especularon los investigadores.

Al mismo tiempo, para llenar el vacío dejado por los trozos que se despegaron del fondo de la placa, el material más ligero en la astenosfera se habría movido para llenar el espacio. Ese material boyante se habría enfriado para convertirse en la sección más delgada, más joven de la placa.

Cuando las partes de la placa se rompieron o pelaron, se hizo más delgada y más propensa a deslizarse a lo largo de las líneas de falla, causando así la actividad sísmica. Biryol estima que esta actividad ha ocurrido durante los últimos 65 millones de años aproximadamente.

"Estos eventos, por lo general, cuando ocurren, se producen durante largos períodos de tiempo. La escala de tiempo geológico es de millones de años", dijo Biryol.

Mientras que la investigación mira sólo lo que ha ocurrido en el pasado, y no lo que la actividad sísmica puede haber en el futuro, Biryol dijo que las personas que viven en el Sudeste no necesitan kits de preparación para terremotos todavía.

"No creo que las cosas cambien en el futuro, al menos no en nuestra vida o la vida de los nietos de nuestros nietos", dijo Biryol a Live Science. "Los procesos geológicos tienen lugar durante largos períodos de tiempo y nada lo cambiará drásticamente de la noche a la mañana".

Fuente: LiveScience - Traducido al español y distribuido gratuitamente